¿Qué significan las moléculas orgánicas en Marte para la vida?

Durante nueve años, la NASA Itinerancia de curiosidad itinerancia a cuenca de impacto gigante En Marte, en busca de huellas dactilares vitales. Aproximadamente 2,300 millas detrás de él determinación Recolectando muestras de Marte Lago del cráter e instalarlos en una misión de regreso futurista a la Tierra.

La misma misión une a los dos robots: descubrir signos de vida antigua en Marte. Pero está equipado con diferentes piezas que recogen piezas del rompecabezas de la historia del Planeta Rojo.

Curiosity descubrió recientemente un Un nuevo grupo de moléculas orgánicas En Marte, según la nueva estudio Publicado el lunes en la revista Astronomía natural.

Las dos moléculas más importantes fueron el ácido benzoico y el amoníaco. Aunque estas moléculas no son biomarcadores, son un primer paso prometedor para identificar posibles firmas de vidas pasadas en Marte.

Curiosity ha utilizado un taladro en su brazo robótico para tomar 32 muestras de rocas hasta ahora.NASA / JPL-Caltech / MSSS

“Creo que fue una sorpresa, este descubrimiento de curiosidad”, Sanjeev Gupta, miembro del equipo científico de perseverancia, dice inverso. “No pensamos que encontraría materia orgánica dentro de los sedimentos de las dunas “.

Los científicos no esperaban que la muestra fuera rica en moléculas orgánicas bien conservadas porque la radiación ionizante había golpeado el suelo antiguo durante tanto tiempo. Las moléculas orgánicas son los componentes básicos de la vida en la Tierra, que pueden viajar a otras partes del universo.

Maëva Millan, becaria postdoctoral en el Goddard Spaceflight Center de la NASA y autora principal del nuevo estudio, explica que todavía están analizando todos los datos recopilados por Curiosity.

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“Todavía estoy tratando, por supuesto, de encontrar esas bioimpresiones”, dice Milan. inverso. “Pero todas las moléculas orgánicas pueden decirnos más sobre la historia de Marte y su habitabilidad pasada”.

Esta no es la primera vez que Curiosity encuentra moléculas orgánicas. En 2018, Curiosity encontró moléculas orgánicas en rocas sedimentarias que tienen tres mil millones de años cerca de la superficie de Marte.

La NASA diseñó el rover Curiosity para detectar moléculas orgánicas. El equipo detrás del último descubrimiento realizó un complejo experimento químico dentro del vientre del rover.

El rover contiene un instrumento integrado Sample Analyzer for Mars (SAM) que mide sustancias químicas orgánicas en muestras recolectadas por Curiosity en Mars. Mientras tanto, el diseño de persistencia prioriza el aspecto de devolución de muestra de la tarea.

“SAM obviamente ocupa mucho espacio en el rover y consume mucha energía”, dice Gupta. “No tenía sentido, ¿por qué haríamos eso en Marte si quisiéramos llevar las muestras a casa?”

Se supone que la perseverancia recolecta al menos 20 muestras de Marte usando un taladro conectado al brazo del robot.

Las muestras viajan a través del abdomen del robot hasta el sistema de recolección de bobinado adaptativo, donde se evalúan y procesan. El sistema de recolección contiene siete motores y más de 3.000 piezas, incluido el brazo de manipulación de muestras que utiliza el móvil para transportar los tubos de muestra.

“Por lo tanto, está claro que el espacio en la persistencia se ocupa a medida que se procesan las muestras”, dice Gupta. “No tendrán herramientas analíticas muy detalladas [Perseverance] Porque lo vamos a hacer en la Tierra con la muestra de regreso “.

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Una vez que recolecte sus muestras, dejará Perseverance en Marte en una pequeña misión planeada dentro de los próximos 10 años más o menos.

Perseverance capturó esta foto durante su primer viaje a Marte el 4 de marzo de 2021.NASA / JPL-Caltech

La NASA enviará la misión Sample Retrieval Lander a aterrizar en una plataforma cerca del sitio donde Perseverance ha almacenado tubos de muestra. Una vez que la plataforma aterrice en Marte, un pequeño rover diseñado por la Agencia Espacial Europea (ESA) despegará y recolectará muestras.

El móvil colocará las muestras en una bandeja grande, que se carga en el MAV. Luego, esa nave despegará de Marte, llevando el bote a la órbita de Marte, donde espera a que otra nave espacial recoja el bote.

La sonda dejará caer las muestras al suelo, donde los científicos pueden analizarlas en el laboratorio.

“En Curiosity, tenemos otros tipos de herramientas para hacer algunos de los análisis y nos ayudarán a identificar las mejores muestras que queremos traer de vuelta a la Tierra”, dice Millan.

Esta es la primera vez que los científicos obtienen muestras de Marte, por lo que las muestras tienen el potencial de desbloquear la habitabilidad pasada de Marte y si el planeta ha albergado alguna forma de vida.

“Devolver las muestras a la Tierra nos permitirá utilizar la mejor tecnología que tenemos hasta ahora”, añade Milan. “Cuando enviamos un instrumento al espacio, estamos limitados por la energía y el espacio”.

Es posible que la curiosidad haya descubierto moléculas orgánicas en Marte, pero su sucesor persistente podría ayudar a determinar de dónde vienen y cómo encajan en el contexto más amplio de la historia marciana.

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“Creo que lo que estamos encontrando es que Marte es complejo”, dice Gupta. “Así que deducimos todos estos pequeños detalles”.

“Hay muchos descubrimientos a pequeña escala, y se unirán en un marco más amplio de Marte, pero no estamos en ese marco más amplio en este momento”.

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