Japón abandona aterrizajes de sondas lunares, revés para su programa lunar

La agencia espacial de Japón sufrió un revés en los planes para impulsar su programa lunar el martes cuando abandonó el aterrizaje de la pequeña sonda espacial del país en la luna debido a una estabilización de contacto fallida con una sonda lanzada la semana pasada.

La Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón dijo que la sonda Omotenashi no pudo recibir transmisiones desde la Tierra para corregir su trayectoria y posición, luego de que las celdas de energía solar permanecieran frente al sol.

Tatsuaki Hashimoto, quien dirigió el proyecto, calificó el desarrollo como «muy desafortunado» en una conferencia de prensa luego de la decisión de abandonar el alunizaje.

La imagen renderizada muestra el aterrizaje del Omotenashi CubeSat en la Luna. (Cortesía de la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón) (Kyodo)

Dijo que los costos de desarrollo de la sonda ascendieron a 800 millones de yenes (5,6 millones de dólares).

JAXA esperaba que la sonda en forma de caja, de 11 cm de largo, 24 cm de ancho, 37 cm de alto y un peso de 12,6 kg, se convirtiera en la primera sonda del país en aterrizar en la luna.

La agencia dijo que también consideró ajustar sus planes haciendo que la sonda cayera a la superficie lunar a más de 180 kilómetros por hora originalmente esperados, pero los intentos de recuperar el contacto con ella para el martes no tuvieron éxito.

JAXA dijo que el segundo intento de aterrizar en la luna no será factible porque la sonda ahora ha entrado en la órbita del sol. Antes del lanzamiento, la agencia dijo que la misión tenía un 60 por ciento de posibilidades de éxito.

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Omotenashi, promocionado como el módulo de aterrizaje lunar más pequeño del mundo, fue lanzado el 16 de noviembre desde el Centro Espacial Kennedy de la Administración Nacional de Aeronáutica y del Espacio en Florida en el gigante Sistema de Lanzamiento Espacial de EE. UU.

Después del lanzamiento, la sonda se separó con éxito del cohete y comenzó a moverse hacia la luna.

Pero sus células solares no funcionaron ya que su cuerpo orbitaba alejándose del sol una vez cada cuatro o cinco segundos, lo que es ocho veces más rápido que el supuesto límite.

La agencia dijo que esperar hasta que las células solares se recuperen el martes o más tarde significa perder la oportunidad de entrar en la órbita lunar y aterrizar en la Luna.

JAXA ha creado un equipo especial para investigar la causa de la falla y también está estudiando el motivo de la ubicación errática de la sonda, entre otras cosas.

Hashimoto también dijo que parece que los paneles solares de la sonda mirarán hacia el sol en marzo de 2023, dejando abierta la posibilidad de restablecer el contacto con ellos.

Las funciones de Omotenashi incluyen la capacidad de medir los niveles de radiación en el espacio. Si puede obtener con éxito información del espacio profundo, del que hay pocos datos, sus resultados podrían utilizarse en futuras misiones tripuladas.

La agencia dijo que también realizaría pruebas de encendido para su motor de cohete a bordo.

Desde el lanzamiento en 2007 del satélite Kaguya en órbita de Japón, que ayudó a crear mapas 3D de la luna, el país se ha quedado atrás de las iniciativas de otras naciones para crear sondas lunares, y se esperaba que Omotenashi marcara su regreso al campo.

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Otros proyectos lunares encabezados por la Agencia de Exploración Aeroespacial de Japón (JAXA) incluyen un intento de alunizaje suave en el año fiscal 2023 utilizando el módulo de aterrizaje lunar SLIM y una búsqueda de agua en el polo sur lunar en el año fiscal 2024 o posterior.

Algunos funcionarios de JAXA han expresado su preocupación de que el último revés pueda afectar los proyectos lunares posteriores.

Estados Unidos y Japón están profundizando su cooperación en el espacio y, a principios de este año, reafirmaron su «ambición compartida» de lograr un futuro alunizaje de un astronauta japonés.


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